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Como nacen los caballitos de mar

Como nacen los caballitos de mar

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Un caballito de mar (también escrito caballito de mar y caballo de mar) es cualquiera de las 46 especies de pequeños peces marinos del género Hippocampus. «Hippocampus» viene del griego antiguo hippókampos (ἱππόκαμπος), a su vez de híppos (ἵππος) que significa «caballo» y kámpos (κάμπος) que significa «monstruo marino». [4][5] Con una cabeza y un cuello que recuerdan a los de un caballo, los hipocampos también presentan una armadura ósea segmentada, una postura erguida y una cola prensil enroscada[6] Junto con los peces pipa y los dragones de mar (Phycodurus y Phyllopteryx) forman la familia Syngnathidae.

Los hipocampos se encuentran principalmente en aguas saladas tropicales y templadas poco profundas en todo el mundo, desde aproximadamente 45°S a 45°N.[7] Viven en zonas protegidas como praderas marinas, estuarios, arrecifes de coral y manglares. Cuatro especies se encuentran en las aguas del Pacífico desde América del Norte hasta América del Sur. En el Atlántico, el Hippocampus erectus se extiende desde Nueva Escocia hasta Uruguay. El H. zosterae, conocido como caballito de mar enano, se encuentra en las Bahamas.

En el Mediterráneo viven tres especies: H. guttulatus (el caballito de mar de hocico largo), H. hippocampus (el caballito de mar de hocico corto) y H. fuscus (el caballito de mar). Estas especies forman territorios; los machos permanecen en un hábitat de 1 m2 (10 pies cuadrados), mientras que las hembras se mueven en un espacio cien veces mayor.

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Empecemos por lo básico. En biología, los miembros de la especie que producen esperma se clasifican generalmente como «machos», y los miembros de la especie que producen huevos se clasifican como «hembras». Los óvulos son más grandes y su producción es más costosa energéticamente que la de los espermatozoides. Además, contienen los materiales y nutrientes necesarios para el crecimiento del embrión una vez que los huevos son fecundados. Como las hembras ya han invertido más energía en la producción de sus huevos, son ellas (en la mayoría de las especies) las que se quedan embarazadas y dan a luz. Tienen una mayor responsabilidad en el cuidado de los huevos que han gastado su energía en producir. Al menos, esa es la historia que nos suelen contar en las clases de biología evolutiva.

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Caballitos de mar apareándose, tomada en Seahorse World en Beauty Point, Tasmania. La hembra está a la izquierda. Utiliza su ovipositor para depositar los huevos dentro de la bolsa de cría del macho, tras lo cual éste los fertiliza y los lleva a término.  Imagen de John Dalton, vía Flickr.

Los caballitos de mar dan la vuelta a este hecho. Pertenecen a una familia de peces conocida como Syngnathidae. Esta familia contiene más de 300 especies de peces, entre ellos los caballitos de mar, los peces pipa y los dragones de mar de hoja. El nombre proviene de las palabras griegas syn (que significa «fusionado») y gnathus (que significa «mandíbula»). Todas las especies de esta familia tienen un hocico largo y tubular formado por mandíbulas fusionadas, diseñadas específicamente para succionar a sus presas en la boca. La mandíbula fusionada confiere a los hipocampos y a sus primos cercanos ese hocico característico de los caballos. Esta característica hace que los singnátidos sean únicos en el reino animal.

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Los caballitos de mar son miembros de la familia de las agujas de mar. Además de su aspecto icónico, los caballitos de mar poseen muchos atributos interesantes. Entre ellos se encuentran unas estructuras especializadas en las células de su piel, llamadas cromatóforos, que permiten a los caballitos de mar, en su mayoría sésiles, cambiar de color para imitar su entorno. Los hipocampos se camuflan bien al aferrarse a los tallos de las hierbas marinas en sus hábitats poco profundos, por lo que pueden ser difíciles de ver.

Tras completar una elaborada danza de cortejo que puede durar horas o días, la hembra transfiere sus huevos maduros a la bolsa de cría del macho, donde son fecundados. Al final del periodo de gestación, que suele durar de dos a cuatro semanas, la zona abdominal del macho preñado comienza a ondularse rítmicamente y las fuertes contracciones musculares expulsan al agua circundante desde unas pocas docenas hasta 1.000 crías de caballito de mar completamente formadas. Después, las crías deben valerse por sí mismas. Las camadas grandes son necesarias porque sólo un 0,5% sobreviven hasta la edad adulta.

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Este es un artículo de Curious Kids, una serie para niños. La Conversación pide a los niños que envíen preguntas que les gustaría que un experto respondiera. Todas las preguntas son bienvenidas, ya sean serias, raras o extrañas.

Los caballitos de mar y sus parientes cercanos, los peces pipa y los dragones de mar, son muy singulares, porque son los machos los que se quedan embarazados y dan a luz a las crías. En lugar de criar a los caballitos de mar dentro de su vientre en un útero, como hacen las madres humanas, los padres de los caballitos de mar llevan a los bebés en una bolsa, un poco como la bolsa de un canguro.

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Para tener crías, los caballitos de mar tienen que aparearse primero. El apareamiento de los caballitos de mar es realmente hermoso. Los machos y las hembras bailan uno alrededor del otro y agitan sus aletas, y pueden bailar juntos durante varios días antes de aparearse.

Cuando deciden que se gustan, las hembras nadan hacia la superficie del agua y los machos las siguen. Las hembras ponen entonces sus huevos de color naranja brillante en la bolsa de los machos a través del agujero de la parte superior de la bolsa. Una vez que los huevos están a salvo dentro, los machos añaden su esperma y cierran la abertura. Los huevos son fecundados por los espermatozoides y empiezan a convertirse en crías de caballito de mar.

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