Tipos de arrecifes de coral

Tipos de arrecifes de coral

Coral negro

A varios animales, como diferentes especies de peces, langostinos y babosas de mar, les gusta instalarse en las ramas de los corales blandos. A menudo, estos animales se camuflan teniendo un patrón de color idéntico al del coral blando en el que viven.

Los corales blandos siempre corren el peligro de ser devorados por otros animales, como peces, caracoles y crustáceos. Se defienden produciendo sustancias químicas en sus tejidos que los hacen desagradables o incluso venenosos para esos animales. Los corales blandos también tienen espículas que funcionan como las espinas de un rosal.

Las colonias de coral de roca -que pueden vivir hasta mil años- son probablemente los corales más longevos de la Gran Barrera de Coral. Estos corales crecen en altura aproximadamente un centímetro cada año.

Algunas especies de corales ramificados, como los corales cuerno de ciervo, pueden crecer hasta 30 centímetros cada año, mientras que los porites (corales pétreos con estructuras en forma de dedos) crecen a una media anual de uno a tres milímetros.

La mayor parte de sus nutrientes provienen de las zooxantelas. Al igual que las plantas, las zooxantelas utilizan el sol para alimentarse a sí mismas y al coral. Por eso es importante que los corales vivan en aguas claras y poco profundas donde puedan recibir mucha luz solar.

Anémonas de mar y corales

La mayoría de los científicos especializados en arrecifes reconocen generalmente tres tipos principales de arrecifes de coral:  La base tradicional y más reconocida para diferenciar estos tipos de arrecifes es la morfología a gran escala de los mismos, es decir, el tamaño y la forma de un arrecife y su relación con la tierra cercana (si la hay). Esto suele ser suficiente (aunque no siempre) para distinguir claramente un tipo de otro, pero a menudo hay un gran solapamiento entre los principales tipos de arrecifes (dentro de una región biogeográfica determinada) en cuanto a los grupos de animales y plantas dominantes, así como sus interacciones ecológicas.

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Los arrecifes periféricos son arrecifes que crecen directamente desde una costa, sin una «verdadera» laguna (es decir, un canal de aguas profundas) entre el arrecife y la tierra cercana. El arrecife periférico es, con mucho, el más común de los tres tipos principales de arrecifes de coral, con numerosos ejemplos en todas las regiones principales de desarrollo de arrecifes de coral. Por ello, no es de extrañar que el aumento de la población humana en las zonas costeras -y el consiguiente incremento del desarrollo costero y de la agricultura intensiva- haya provocado en los últimos años la diezma de los arrecifes periféricos en todo el mundo.

Plerogyra sinuosa

Los arrecifes de coral son hermosos ecosistemas subacuáticos, parecen ciudades submarinas, llenas de peces de colores y numerosas criaturas maravillosas. A veces, los arrecifes de coral son llamados los «bosques tropicales» del mar.

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Los arrecifes de coral que se encuentran cerca de las costas de alguna isla volcánica o partes de algún continente se denominan arrecifes periféricos o arrecifes costeros. El arrecife de borde puede extenderse hasta una distancia de 200 metros desde la orilla hacia el mar. Su región de crecimiento activo (llamada frente de arrecife o borde de arrecife) está orientada hacia el mar. Un canal de aguas poco profundas (de 50 a 100 metros de ancho) entre la orilla y el frente del arrecife se denomina plano de arrecife. Este arrecife está compuesto en gran parte por carbonato cálcico, arena de coral, barro, colonias de coral vivas y muertas y otros organismos.

El arrecife de barrera se encuentra a cierta distancia de la costa. Se encuentra entre 15 y 250 km de la costa y se extiende hasta 2000 km de longitud. El arrecife y la costa están separados por una franja de agua profunda llamada laguna (10-50 brazas de profundidad). Esta laguna es apta para la navegación.

También se llama isla de coral o isla de laguna. Es un arrecife en forma de anillo o herradura que rodea una laguna. La laguna es muy profunda y es apta para la navegación. Estos arrecifes son más comunes en el Océano Pacífico. El arrecife en forma de anillo puede romperse en algunos lugares para permitir la libre circulación del agua.

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Cuando un arrecife de borde sigue creciendo hacia arriba desde una isla volcánica que se ha hundido completamente bajo el nivel del mar, se forma un atolón. Los atolones suelen tener forma circular u ovalada, con una laguna abierta en el centro.

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Los arrecifes de barrera son similares a los arrecifes periféricos en el sentido de que también bordean una costa; sin embargo, en lugar de crecer directamente desde la costa, están separados de la tierra por una extensión de agua. Esto crea una laguna de agua abierta, a menudo profunda, entre el arrecife y la costa.

Los arrecifes de coral son importantes porque aportan miles de millones de dólares a nuestra economía a través del turismo, protegen los hogares costeros de las tormentas, sustentan prometedores tratamientos médicos y proporcionan un hogar a millones de especies acuáticas.